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L'emblématique Colisée

Le Colisée est le monument le plus célèbre et sans doute le plus impressionnant de Rome. Cet énorme amphithéâtre romain, commandé par l'empereur Vespasien, est fait de béton, de tourbe et de briques et pouvait accueillir plus de 50 000 spectateurs. Une armée d'esclaves de la guerre judéo-romaine travailla durant 8 ans, de 72 à 80 apr. J.-C., pour construire ce colosse de 50 mètres de haut.

Les magnifiques arches du Colisée accueillaient des combats au cours desquels des gladiateurs se battaient entre eux ou contre des animaux sauvages. Les spectateurs pouvaient également assister à des courses de chars, des pugilats et des concours de tir à l'arc. Les pièces de théâtre étaient souvent sanglantes, le rôle des victimes étant tenu par des criminels condamnés, tués sur scène durant le spectacle. Qu'elles soient cruelles ou non, ces pièces de théâtre étaient toujours largement applaudies par les Romains.

La basilique Saint-Pierre

Le Colisée, carrière de pierre

Au 5ème siècle, le Colisée, tout comme le reste de Rome, fut attaqué par des barbares et tomba en ruine. Le terme « Barbare » désignait, chez les Romains, tout peuple non romain. Le Colisée fut également l'objet de pillages et de catastrophes naturelles. Il connut sa période la plus sombre au Moyen-Âge, lorsqu'il fut utilisé comme carrière de pierre. Les pierres extraites du site servirent de matériaux de construction, notamment pour construire la basilique Saint-Pierre. Le pape Benoît XIV fit cesser le pillage en 1749 : il a reconnu la valeur historique du Colisée car les premiers chrétiens y avaient été torturés à mort.

Sous l'ombre du velarium

Peu de gens savent qu'à l'origine, une immense toile appelée velarium pouvait recouvrir le Colisée afin de protéger les spectateurs du soleil. Cette toile était attachée à de larges mâts au sommet du Colisée et fixée au sol avec des cordes. Sa mise en place nécessitait plus d'un millier d'hommes. Avec autant de bras, la tâche était cependant accomplie rapidement : en 15 minutes, l'ensemble du velarium était déployé.

Jadis, le Colisée pouvait être couvert
Le Colisée de nuit

Merveille du monde

Aujourd'hui, le Colisée est l'une des principales attractions de Rome. Cet imposant monument fait partie des sept merveilles du monde. De nos jours, le Colisée n'accueille plus les diverses performances et spectacles d'antan, mais il est ouvert au public. Au sous-sol, les visiteurs peuvent explorer le labyrinthe complexe de couloirs et de cages qui servaient autrefois aux animaux et aux gladiateurs. Ces cages étaient hissées afin qu'hommes et bêtes puissent entrer au milieu de l'arène. Laissé de nombreuses années dans un état déplorable, le Colisée fait aujourd'hui l'objet de travaux de restauration colossaux qui s'échelonneront sur plusieurs années.

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