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La Cuna de la Humanidad‬

A comienzos del siglo XX, se encontraron los antepasados más remotos de la humanidad, 30 kilómetros al noroeste de Johannesburgo. Estos restos se conservaron durante millones de años gracias a una combinación de caliza y otros sedimentos que permitieron la formación y conservación de fósiles.

El paisaje montañoso alrededor de Sterkfontein, Swartkrans y Kromdraai oculta un tesoro de información científica. Esta zona se conoce como ‘La Cuna de la Humanidad’. Aquí se encontró, en 1947, el cráneo más completo de un Australophitecus africanus. El paleontólogo escocés Robert Broom lo clasificó como ‘Plesianthropus transvaalensis’, que significa ‘casi-hombre de Transvaal’. El cráneo de más de 2 millones y medio de antigüedad obtuvo rápidamente el sobrenombre de 'Señora Ples' y en poco tiempo era mundialmente famoso.

Espectáculo subterráneo

Desde entonces se han encontrado más de 500 homínidos en este área. En el año 2000, la UNESCO añadió Sterkfontein y el área adyacente a su lista de Patrimonio de la Humanidad. En Sterkfontein hay un total de 6 cuevas, llenas de preciosas estalagmitas y estalactitas. La cueva más grande, el Salón de los Elefantes, tiene 90 metros de largo y 23 de altura y contiene un lago subterráneo. Las cuevas se encuentran en la extensa reserva natural Isaac Edwin Stegmann. Cada media hora se ofrece un tour guiado de martes a domingo, de 9:00 a 16:00.

La Señora Ples en exhibición

Las excavaciones en ‘La Cuna de la Humanidad’ nos muestran una nueva percepción de la vida en la Edad de Piedra y La Edad de Hierro. El Homo Ergaster, por ejemplo, una especie extinta de los primeros humanos muy similar al Homo Erectus, utilizaba herramientas de piedra hace ya 1 millón de años. El término griego ‘ergaster’ significa ‘trabajador’, y se refiere a las herramientas que se encontraron junto con los fósiles.
Se pueden ver los fósiles y otros descubrimientos de este área en el Ditsong National Museum of Natural History (Museo del Transvaal) en Pretoria. Este majestuoso edificio con una larga columnata se ve desde lejos, así como los esqueletos gigantes de dinosaurios y una ballena expuestos en el jardín del museo. Encontramos en exposición docenas de fósiles, esqueletos, pieles y animales disecados, incluyendo un elefante. Pero sin duda alguna, el mayor orgullo del museo es el cráneo de la Señora Ples.

El cráneo de la Sra. Ples

Créditos de fotos

  • El cráneo de la Sra. Ples: flowcomm, Flickr