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Croisière romantique sur le canal du Midi

Toulouse est le point de départ de l'un des plus anciens canaux d'Europe, le canal du Midi. Depuis le 17ème siècle, ce canal relie la ville à la mer Méditerranée. Les chemins de halage ombragés sont désormais prisés par les randonneurs et les cyclistes.

L'eau verte, les rangées de sycomores, les écluses et les ponts de caractère : le canal du Midi jouit d'un charme unique qui séduit même les passants les plus détachés. Le canal s'étend de Toulouse à la ville portuaire de Sète, au milieu d'un paysage pittoresque de collines et de vignobles. Le canal n'était pas seulement emprunté par des navires de charge mais aussi par des passagers voyageant par bateau-poste. C'est ainsi que des boutiques et des auberges ont surgi aux abords des écluses, nombre d'entre elles existant toujours aujourd'hui.

Un chef-d'œuvre architectural

La construction d'une voie navigable reliant Toulouse à la Méditerranée a été envisagée pendant des siècles afin de permettre le transport du blé, du vin et de textiles par bateau. Mais ce n'est que vers la moitié du 17ème siècle que Pierre-Paul Riquet, un inspecteur des impôts de Béziers et d'origine noble, parvint à convaincre le roi Louis XIV de la viabilité technique du projet. Entre 1666 et 1681, 120 000 ouvriers armés de pioches et de pelles creusèrent les 240 kilomètres du canal. La voie d'eau contient 91 écluses et diverses autres constructions ingénieuses, telles que des aqueducs, des barrages et des tunnels.

Une écluse près de Carcassonne

Faire de la voile sur le canal

Bien que les possibilités de randonnées pédestres et cyclistes soit nombreuses, la façon la plus originale de découvrir le canal du Midi est par voie maritime. À partir de Toulouse, de courtes excursions en bateau de quelques heures sont proposées, avec le déjeuner ou le dîner inclus. Sont également organisées des croisières fluviales de plusieurs jours sur des bateaux à fond plat convertis et équipés de toutes les commodités. Les clients disposent d'une chambre privée et les repas sont préparés par le personnel de bord.

Les voyageurs les plus téméraires peuvent aussi louer leur propre bateau. Diverses sociétés louent de petits bateaux à moteur que vous pouvez manœuvrer sans avoir besoin d'un permis bateau. Partez à la découverte du canal à votre guise. Vous devez juste prêter attention au fonctionnement des écluses, mais à part ça, c'est très facile. Pendant la journée, vous pouvez amarrer où vous le souhaitez et le soir venu, choisir un endroit où passer la nuit. Vous pouvez bien sûr choisir de cuisiner à bord du bateau, mais vous pouvez aussi dîner dans un restaurant local, dans l'un des villages bordant le canal.

Explorez les villages et les écluses à votre rythme
Carcassonne, à 90 kilomètres de Toulouse

La citadelle de Carcassonne

La destination la plus connue le long du canal du Midi est sans aucun doute Carcassonne, ville médiévale fortifiée inscrite au patrimoine mondial de l'UNESCO. Même de loin, on peut admirer l'impressionnante silhouette de la citadelle qui s'élève fièrement au-dessus des collines de l'Aude. Les tourelles romantiques ne datent pas réellement du Moyen-Âge, mais sont sorties tout droit de l'imagination de Viollet-Le-Duc. Ce fameux architecte du 19ème siècle a également rénové la cathédrale de Notre-Dame. Les portes, les bâtiments et les murs de la ville méticuleusement restaurés, au charme de conte de fées, attirent des millions de visiteurs chaque année.

“La silhouette impressionnante de la citadelle est visible de loin”