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Les cavernes des gorges de Cheddar

Les gorges de Cheddar sont situées à trente kilomètres au sud-est de Bristol. Elles constituent l'un des paysages les plus célèbres du Somerset. Ces gorges spectaculaires sont les plus grandes du pays. Les falaises environnantes s'élèvent à 140 mètres de haut. Les profondeurs des gorges sont tout aussi impressionnantes, puisque les deux versants sont creusés de nombreuses grottes. Des ossements préhistoriques des premiers habitants de Grande-Bretagne ont été trouvés sur le site.

Les gorges et le système de grottes se sont formés au cours des derniers 1,2 millions d'années sous l'influence de l'eau de fonte des glaciers lors de diverses périodes glaciaires. La rivière Yeo qui a creusé les gorges s'y écoule toujours, mais en sous-sol. Elle a créé des grottes de limon, dont les deux plus grandes, les grottes de Gough et de Cox, sont ouvertes au public. Un squelette complet d'homme troglodyte vieux de 9 000 ans, nommé « l'homme de Cheddar », a été trouvé dans la grotte de Gough.

Les gorges de Cheddar
Les gorges de Cheddar

Bristol

Un paysage de conte de fées

Les falaises et pentes des gorges de Cheddar forment une mosaïque d'habitats naturels, envahie par le gaillet gratteron, le pigamon et une variété d'œillet rare nommée « rose de Cheddar ». Le paysage est aussi charmant et agréable que ses souterrains sont sombres et mystérieux. De grandes colonies de chauves-souris nichent dans les grottes et cavernes, parmi les ossements rongés par des hommes troglodytes cannibales.

Ce type de paysage exalte automatiquement l'imagination. On raconte que c'est ce qu'il s'est passé pour J.R.R. Tolkien, qui a passé sa lune de miel dans ce lieu en 1916. La trilogie du Seigneur des Anneaux a peut-être été filmée en Nouvelle-Zélande, mais c'est bien dans le Somerset que l'écrivain a puisé son inspiration. La description du Gouffre de Helm dans « Les deux tours » présente une ressemblance frappante avec les gorges de Cheddar. Aujourd'hui, un parcours souterrain intitulé « Crystal Quest » et inspiré du monde fantastique de Tolkien mène les visiteurs à travers la grotte de Cox. La grotte, qui abrite des sculptures en limon et des lacs reflétant la lumière, est éclairée comme dans un conte de fées, et on peut y entendre des mélodies mystérieuses émanant de haut-parleurs cachés.

La grotte de Cox

L'homme de Cheddar

L'homme de Cheddar, dont le squelette vieux de 9 000 ans a été trouvé dans la grotte de Gough, n'était pas le premier habitant de cette caverne. D'autres ossements, vieux de 12 000 ans, y ont été trouvés. Néanmoins, c'est l'homme de Cheddar qui stimule le plus l'imagination, car il s'agit du plus vieux squelette complet jamais trouvé en Grande-Bretagne. L'intérêt porté à ce « premier britannique » relève bien entendu d'une dimension affective, mais lorsque son ADN a été comparé à celui d'écoliers de Cheddar à la fin des années 90, il s'est avéré qu'il était un lointain ancêtre de deux d'entre eux. Le trou dans son crâne et des indices de cannibalisme retrouvés dans la grotte font craindre le pire quant à son décès.

L'homme de Cheddar

Crédits photos

  • La grotte de Cox: Loganatahan Parthipan, Flickr
  • L'homme de Cheddar: Percy, Flickr